Dolor en el pecho

Perspectiva general

El dolor de pecho se presenta en diferentes formas, desde una punzada intensa hasta un dolor sordo. En algunos casos, el dolor de pecho puede manifestarse como una sensación de opresión o ardor. En otros, el dolor se desplaza por el cuello, llega a la mandíbula y luego se irradia a la espalda o a un brazo o ambos.

Muchos problemas diferentes pueden ocasionar dolor de pecho. Las causas más peligrosas para la vida comprometen al corazón o los pulmones. Dado que el dolor de pecho puede indicar un problema grave, es importante buscar atención médica de inmediato.

Síntomas

El dolor de pecho puede provocar varias sensaciones diferentes según cuál sea el detonante de los síntomas. Muchas veces, la causa no tiene nada que ver con el corazón, aunque no es fácil determinar esto sin consultar con un médico.

Dolor de pecho relacionado con el corazón

Aunque, a menudo, se atribuye el dolor de pecho a la enfermedad cardíaca, muchas personas que padecen esta enfermedad dicen que sienten una leve molestia que no necesariamente identifican como dolor. Por lo general, la molestia en el pecho relacionada con un ataque cardíaco o con otro problema cardíaco se puede describir o relacionar con una o más de las siguientes:

  • Presión, inflamación, ardor u opresión en el pecho
  • Dolor opresivo o agudo que se extiende hasta la espalda, el cuello, la mandíbula, los hombros y uno o ambos brazos
  • Dolor que dura más de unos pocos minutos, empeora con la actividad, desaparece y vuelve a aparecer, o varía en intensidad
  • Falta de aire
  • Sudor frío
  • Mareos o debilidad
  • Náuseas o vómitos

Otros tipos de dolor de pecho

Puede ser difícil diferenciar el dolor de pecho relacionado con el corazón de otros tipos de dolor de pecho. Sin embargo, el dolor de pecho que es menos probable que esté relacionado con un problema cardíaco generalmente se asocia con lo siguiente:

  • Un sabor agrio o sensación de que los alimentos vuelven a la boca
  • Problemas para tragar
  • Dolor que mejora o empeora cuando cambias la posición del cuerpo
  • Dolor que se intensifica cuando respiras profundo o cuando toses
  • Sensibilidad cuándo te oprimes el pecho
  • Dolor persistente durante varias horas

Los síntomas clásicos del ardor de estómago (una sensación de ardor dolorosa detrás del esternón) se pueden producir debido a problemas en el corazón o en el estómago.

Cuándo consultar al médico

Si sientes dolor en el pecho nuevo o sin causa aparente, o si sospechas que estás teniendo un ataque cardíaco, busca ayuda médica de urgencia de inmediato.

Causas

El dolor de pecho tiene muchas causas posibles, y todas requieren atención médica.

Causas relacionadas con el corazón

Algunos ejemplos de causas de dolor de pecho relacionadas con el corazón comprenden los siguientes:

  • Ataque cardíaco. El ataque cardíaco se produce cuando se bloquea el flujo de sangre al músculo cardíaco, con frecuencia, por un coágulo sanguíneo.
  • Angina de pecho. «Angina de pecho» es el término que se usa para referirse al dolor de pecho causado por una irrigación sanguínea deficiente al corazón. Esto suele deberse a la acumulación de placas gruesas en las paredes internas de las arterias que transportan la sangre al corazón. Estas placas estrechan las arterias y restringen el suministro de sangre del corazón, especialmente durante el esfuerzo físico.
  • Disección aórtica. Esta afección, que puede poner en riesgo la vida, afecta a la arteria principal que sale del corazón (la aorta). Si las capas internas de este vaso sanguíneo se separan, la sangre se ve forzada a pasar entre las capas y puede provocar la rotura de la aorta.
  • Pericarditis. Se trata de la inflamación del saco que rodea el corazón. Suele provocar un dolor intenso que empeora cuando inhalas o cuando te acuestas.

Causas digestivas

El dolor de pecho se puede producir a causa de trastornos del aparato digestivo, entre los que se encuentran los siguientes:

  • Ardor de estómago. Esta sensación de ardor dolorosa detrás del esternón se produce cuando el ácido gástrico pasa del estómago al tubo que conecta la garganta con el estómago (esófago).
  • Trastornos para tragar. Los trastornos del esófago pueden provocar dificultad para tragar e incluso pueden hacer que sea doloroso.
  • Problemas en la vesícula biliar o en el páncreas. Los cálculos biliares o la inflamación de la vesícula o del páncreas pueden provocar un dolor abdominal que se extiende al pecho.

Causas musculares y óseas

Algunos tipos de dolor de pecho se asocian con lesiones y otros problemas que afectan las estructuras que conforman la pared torácica, por ejemplo:

  • Costocondritis. En esta enfermedad, el cartílago de la caja torácica, especialmente el cartílago que une las costillas al esternón, se inflama y produce dolor.
  • Dolores musculares. Los síndromes de dolor crónico, como la fibromialgia, pueden producir un dolor de pecho persistente relacionado con los músculos.
  • Lesión en las costillas. Una costilla rota o con hematomas puede ocasionar dolor de pecho.

Causas relacionadas con los pulmones

Muchos trastornos de los pulmones pueden ocasionar dolor de pecho, entre los que se encuentran los siguientes:

  • Embolia pulmonar. Se produce cuando un coágulo de sangre se atasca en una arteria del pulmón (arteria pulmonar) y bloquea el flujo de sangre al tejido pulmonar.
  • Pleuritis. Si la membrana que recubre los pulmones se inflama, puede provocar dolor de pecho que empeora cuando inhalas o toses.
  • Colapso pulmonar. Por lo general, el dolor de pecho relacionado con un colapso pulmonar comienza de repente y pude durar horas, y suele asociarse con falta de aire. Un colapso pulmonar se produce cuando el aire se filtra en el espacio entre el pulmón y las costillas.
  • Hipertensión pulmonar. Esta afección se produce cuando tienes presión arterial alta en las arterias que transportan sangre a los pulmones, lo que puede provocar dolor de pecho.

Otras causas

El dolor de pecho también se puede producir por lo siguiente:

  • Ataque de pánico. Si tienes períodos de miedo intenso acompañados por dolor de pecho, latidos del corazón acelerados, respiración acelerada, sudoración abundante, falta de aire, náuseas, mareos y miedo a morir, es posible que estés sufriendo un ataque de pánico.
  • Herpes zóster. El herpes zóster se produce debido a una reactivación del virus de la varicela y puede provocar dolor y un anillo de ampollas desde la espalda hasta la pared torácica.

Diagnóstico

El dolor de pecho no siempre es una señal de ataque cardíaco. Sin embargo, eso es lo que evaluarán primero los médicos de la sala de urgencias debido a que posiblemente sea la amenaza más inmediata para tu vida. También pueden controlar si hay enfermedades pulmonares que pongan en riesgo la vida, como un colapso pulmonar o un coágulo en el pulmón.

Pruebas inmediatas

Estas son algunas de las primeras pruebas que puede solicitar el médico:

  • Electrocardiograma. Esta prueba registra la actividad eléctrica del corazón mediante electrodos adheridos a la piel. Como el músculo cardíaco lesionado no conduce los impulsos eléctricos normalmente, el electrocardiograma puede indicar si tuviste o estás teniendo un ataque cardíaco.
  • Análisis de sangre. El médico puede solicitar análisis de sangre para verificar si existe un aumento en los niveles de ciertas proteínas o enzimas que normalmente se encuentran en el músculo cardíaco. El daño que se produce en las células del corazón durante un ataque cardíaco puede permitir que estas proteínas o enzimas se filtren en la sangre en el transcurso de unas horas.
  • Radiografía de tórax. Una radiografía de tórax le permite al médico controlar el estado de los pulmones, así como el tamaño y la forma del corazón y los vasos sanguíneos más importantes. Una radiografía de tórax también puede revelar problemas pulmonares, como neumonía o un pulmón colapsado.
  • Tomografía computarizada. Las exploraciones por tomografía computarizada se pueden utilizar para detectar coágulos sanguíneos en los pulmones (embolia pulmonar) o comprobar que no tengas una disección aórtica.

Análisis de seguimiento

Según los resultados de estas pruebas iniciales, es posible que necesites análisis de seguimiento, que pueden consistir en lo siguiente:

  • Ecocardiograma. Un ecocardiograma usa ondas sonoras para producir imágenes de video del corazón en movimiento. Se puede pasar un pequeño dispositivo por la garganta para obtener mejores perspectivas de diferentes partes del corazón.
  • Tomografía computarizada. Pueden usarse diferentes tipos de exploraciones por tomografía computarizada para verificar que no haya obstrucciones en las arterias del corazón. También se puede realizar una angiografía coronaria por tomografía computarizada con tinte para detectar obstrucciones y otros problemas en las arterias cardíacas y pulmonares.
  • Pruebas de esfuerzo. Estas pruebas miden la forma en que el corazón y los vasos sanguíneos reaccionan ante el esfuerzo, lo que puede indicar si el dolor en el pecho está relacionado con el corazón. Existen muchos tipos de pruebas de esfuerzo. Es posible que te pidan que camines en una cinta o pedalees en una bicicleta fija mientras estás conectado a una máquina de electrocardiograma. O pueden administrarte un medicamento por vía intravenosa para estimular el corazón de manera similar a como lo hace el ejercicio.
  • Cateterismo coronario (angiografía). Esta prueba ayuda a los médicos a identificar arterias individuales del corazón que puedan estar estrechadas u obstruidas. Se inyecta un tinte líquido en las arterias del corazón por medio de un tubo largo y delgado (catéter) que se introduce a través de una arteria de la muñeca o de la ingle hasta las arterias del corazón. A medida que el tinte llena las arterias, estas se vuelven visibles en radiografías y videos.

Tratamiento

El tratamiento varía según la causa del dolor en el pecho.

Medicamentos

Los medicamentos utilizados para tratar algunas de las causas más frecuentes del dolor de pecho comprenden:

  • Relajantes arteriales. Nitroglicerina: generalmente, se consume en forma de tableta bajo la lengua; relaja las arterias del corazón para que la sangre fluya con mayor facilidad a través de los espacios estrechos. Algunos medicamentos para la presión arterial también relajan y ensanchan los vasos sanguíneos.
  • Aspirina. Si los médicos sospechan que el dolor de pecho está relacionado con el corazón, seguramente, te darán una aspirina.
  • Trombolíticos. Si estás teniendo un ataque cardíaco, es posible que te administren estos medicamentos para disolver coágulos. Su función es disolver el coágulo que está bloqueando el paso de la sangre hacia el músculo cardíaco.
  • Anticoagulantes. Si tienes un coágulo en una arteria que suministra sangre al corazón o a los pulmones, te administrarán medicamentos que inhiban la coagulación de la sangre para prevenir la formación de nuevos coágulos.
  • Medicamentos supresores del ácido. Si lo que causa el dolor de pecho es el ácido estomacal que sube por el esófago, el médico puede indicar medicamentos que reduzcan la cantidad de ácido del estómago.
  • Antidepresivos. Si padeces ataques de pánico, el médico puede recetarte antidepresivos para ayudarte a controlar los síntomas. También es posible que te recomienden terapia psicológica, como la terapia cognitiva conductual.

Cirugías y otros procedimientos

Los procedimientos para tratar algunas de las causas más peligrosas de dolor de pecho comprenden:

  • Angioplastia y colocación de stents. Si lo que ocasiona el dolor de pecho es una obstrucción en la arteria que suministra sangre al corazón, el médico insertará un catéter con un balón en el extremo en un vaso sanguíneo grande de la ingle y lo hará llegar hasta la obstrucción. El médico inflará la punta del balón para ampliar la arteria y, luego, lo desinflará y retirará el catéter. En la mayoría de los casos, se coloca un pequeño tubo de malla metálica (stent) en el exterior de la punta del balón del catéter. Cuando el stent se expande, se fija en el lugar para mantener abierta la arteria.
  • Cirugía de bypass. Durante este procedimiento, los cirujanos toman un vaso sanguíneo de otra parte del cuerpo y lo utilizan para crear una vía alternativa para que la sangre rodee la arteria obstruida.
  • Reparación de una disección. Es posible que necesites una cirugía de urgencia para reparar una disección aórtica, una afección que pone en riesgo la vida y consiste en la rotura de la arteria que transporta sangre desde el corazón al resto del organismo.
  • Distensión pulmonar. Si tienes un pulmón colapsado, los médicos pueden insertarte un tubo en el pecho para distender el pulmón.

Preparación antes de la cita

Llama a una ambulancia o pídele a alguien que te lleve a una sala de urgencias si sientes un dolor o una presión en el pecho nuevos o sin causa aparente durante más de unos pocos segundos. No pierdas tiempo por temor a pasar vergüenza si no se trata de un ataque al corazón. Aunque haya otra causa para el dolor de pecho que sientes, tienen que examinarte de inmediato.

Qué puedes hacer

Cuando estés camino al hospital, comparte la siguiente información con las personas responsables del cuidado de emergencia:

  • Síntomas. Describe los signos y síntomas detalladamente e indica cuándo comenzaron, junto con cualquier cosa que empeore o alivie el dolor.
  • Historia clínica. ¿Alguna vez tuviste dolor de pecho? ¿Qué lo provocó? ¿Tú o tus familiares cercanos tienen antecedentes de enfermedades cardíacas o de diabetes?
  • Medicamentos. Tener una lista de todos los medicamentos y suplementos que tomes regularmente puede ser útil para el personal de emergencia. Puedes preparar dicha lista con anticipación y llevarla en tu billetera o en tu bolso.

Una vez que estés en el hospital, es probable que la evaluación médica avance rápidamente. Según los resultados del electrocardiograma y los análisis de sangre, el médico podrá determinar rápidamente si tienes un ataque al corazón o podrá darte otra explicación acerca de los síntomas. En este momento, probablemente tengas varias preguntas. Si no has recibido la siguiente información, podrías hacer estas preguntas:

  • ¿Cuál es la causa más probable del dolor de pecho?
  • ¿Existen otras causas posibles de mis síntomas o de mi enfermedad?
  • ¿Qué tipo de pruebas necesito hacerme?
  • ¿Es necesario que me hospitalicen?
  • ¿Qué tratamientos necesito de manera inmediata?
  • ¿Existen riesgos relacionados con estos tratamientos?
  • ¿Cuáles son las próximas medidas para mi diagnóstico y mi tratamiento?
  • Tengo otros problemas de salud. ¿Cómo pueden afectar mi tratamiento?
  • ¿Tendré que cumplir con alguna restricción después de regresar a mi hogar?
  • ¿Debería consultar a un especialista?

No dudes en hacer cualquier otra pregunta que se te ocurra durante la evaluación médica.

Qué puedes esperar del médico

Es posible que el médico que te atienda por el dolor de pecho te haga las siguientes preguntas:

  • ¿Cuándo comenzaron los síntomas? ¿Han empeorado con el tiempo?
  • ¿El dolor se propagó a otras partes del cuerpo?
  • ¿Con qué palabras describirías el dolor?
  • ¿Tienes otros signos y síntomas además de dolor de pecho, como dificultad para respirar, mareos, aturdimiento o vómitos?
  • ¿Tienes presión arterial alta? De ser así, ¿qué medicamentos tomas?
  • ¿Fumas o fumaste alguna vez? ¿Cuánto?
  • ¿Tomas alcohol o consumes cafeína? ¿Cuánto?
  • ¿Consumes drogas ilegales, como la cocaína?

Last Updated Feb 24, 2018


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