Síndrome de alfa-gal

Perspectiva general

El síndrome de alfa-gal, que se identificó recientemente, es un tipo de alergia alimentaria a la carne roja y otros productos derivados de mamíferos. En Estados Unidos, la afección suele tener como causa la picadura de la garrapata estrella solitaria. La picadura trasmite al cuerpo una molécula de azúcar que se llama alfa-gal. Esto puede provocar una reacción del sistema inmunitario en algunas personas y, más adelante, produce reacciones alérgicas leves a graves a la carne roja, como la de res, de cerdo, de cordero u otros productos derivados de mamíferos.

La garrapata estrella solitaria se encuentra, predominantemente, en el sureste de Estados Unidos y la mayoría de los casos del síndrome de alfa-gal ocurre en esta región. La garrapata también puede encontrarse en el este y el sur de la zona central de Estados Unidos. Sin embargo, la afección parece propagarse hacia el norte y el oeste, a medida que los venados trasportan la garrapata estrella solitaria a nuevas partes de Estados Unidos. El síndrome de alfa-gal también se diagnosticó en Europa, Australia y Asia, donde otros tipos de garrapatas transportan las moléculas alfa-gal.

Los investigadores consideran actualmente que aquellas personas que tienen reacciones anafilácticas frecuentes y sin explicación, y que se realizaron pruebas para detectar otras alergias a los alimentos con resultados negativos, podrían verse afectadas por el síndrome de alfa-gal. No existe otro tratamiento más que evitar la carne roja y otros productos derivados de mamíferos.

Evitar las picaduras de las garrapatas es clave para la prevención. Para protegerte de las picaduras de las garrapatas, usa pantalones largos y camisetas de manga larga, así como repelentes de insectos cuando te encuentres en áreas boscosas o de pastizales. Realiza una revisión de cuerpo entero en busca de garrapatas luego de pasar tiempo al aire libre.

Síntomas

Los signos y síntomas de una reacción alérgica a alfa-gal suelen ser tardíos en comparación con otras alergias alimentarias. La mayoría de las reacciones a los alérgenos alimentarios comunes, como el maní o los mariscos, se producen a los pocos minutos de la exposición. En el síndrome de alfa-gal, las reacciones suelen aparecer entre tres y seis horas después de la exposición. La carne roja, como la carne de vaca, de cerdo o de cordero, las vísceras y los productos hechos de mamíferos, como las gelatinas o los lácteos, pueden causar una reacción.

Entre los signos y síntomas del síndrome de alfa-gal se incluyen los siguientes:

  • Urticaria y picazón en la piel, o piel escamosa (eccema)
  • Hinchazón en los labios, el rostro, la lengua y la garganta, u otras partes del cuerpo
  • Sibilancia o falta de aire
  • Goteo nasal
  • Dolor de estómago, diarrea, náuseas o vómitos
  • Estornudos
  • Dolores de cabeza
  • Una reacción alérgica grave y que puede poner en riesgo la vida y restringe la respiración (anafilaxia)

Los médicos creen que el retraso entre el consumo de carne roja y el desarrollo de la reacción alérgica es uno de los motivos por los cuales esta enfermedad se ha pasado por alto hasta hace poco. La conexión posible entre comer un bistec para la cena y la aparición de urticaria en medio de la noche no es nada obvia.

Cuándo debes consultar con un médico

Consulta con tu médico de atención primaria o con un médico especializado en el diagnóstico y tratamiento de alergias (alergista) si presentas síntomas de alergia alimentaria después de comer, incluso varias horas después de comer. No descartes la carne roja como una posible causa de tu reacción, especialmente si vives o pasas tiempo al aire libre en el sureste de los Estados Unidos o en otras partes del mundo donde se sabe que existe el síndrome de alfa-gal.

Busca tratamiento médico de emergencia si presentas signos o síntomas de anafilaxia, como los siguientes:

  • Dificultad para respirar
  • Pulso rápido y débil
  • Mareo o aturdimiento
  • Pérdida de saliva o incapacidad de tragar
  • Coloración roja y sensación de calor en todo el cuerpo (enrojecimiento)

Causas

La picadura de una garrapata estrella solitaria generalmente causa la afección en Estados Unidos. Las picaduras de otros tipos de garrapata pueden causar la afección en Estados Unidos, Europa, Australia y Asia.

Picaduras de garrapata

Se considera que las garrapatas que causan el síndrome alfa-gal son portadoras de moléculas alfa-gal provenientes de los animales que suelen picar, como las vacas o las ovejas. Cuando la garrapata portadora pica a un ser humano, inyecta alfa-gal en el cuerpo de la persona.

Por razones desconocidas, algunas personas tienen una respuesta inmunitaria tan fuerte a estas moléculas que ya no pueden comer carnes rojas o productos hechos de mamíferos sin una reacción alérgica de leve a severa. Aquellas personas expuestas a muchas picaduras de garrapata pueden manifestar síntomas más graves.

Medicamento contra el cáncer cetuximab

Las personas que tienen anticuerpos relacionados con el síndrome de alfa-gal pueden tener reacciones alérgicas al medicamento contra el cáncer cetuximab (Erbitux). Los casos de este trastorno inducidos por el cetuximab son más frecuentes en las regiones que tienen una mayor población de garrapatas estrella solitaria, lo cual indica una posible relación entre las picaduras de estas garrapatas y un aumento de la vulnerabilidad al síndrome de alfa-gal. Se necesitan más investigaciones para entender la conexión entre las garrapatas que portan alfa-gal en ciertas regiones y los casos de síndrome de alfa-gal que no parecen estar relacionados con las picaduras de las garrapatas.

Los investigadores creen que la reacción tardía característica del síndrome de alfa-gal se debe a que las moléculas de alfa-gal tardan más que otros alérgenos en ser digeridas y entrar en el sistema circulatorio.

Factores de riesgo

Los médicos aún no saben por qué algunas personas presentan el síndrome de alfa-gal después de la exposición, y otras no. La enfermedad ocurre principalmente en el sudeste de los Estados Unidos y partes de Nueva York, Nueva Jersey y Nueva Inglaterra. Tienes un mayor riesgo si vives o pasas tiempo en estas regiones y:

  • Pasas mucho tiempo al aire libre
  • Has recibido muchas picaduras de garrapatas estrella solitaria (Amblyomma americanum)
  • Tienes una anomalía de los mastocitos, como mastocitosis sistémica indolente

En los últimos 20 a 30 años, la garrapata estrella solitaria (Amblyomma americanum) se ha encontrado en grandes cantidades hasta el norte de Maine y el oeste de Texas central y Oklahoma, en los Estados Unidos.

El síndrome de alfa-gal también puede ocurrir en otras partes del mundo, como Europa, Australia y partes de Asia, donde las picaduras de ciertos tipos de garrapatas también parecen aumentar el riesgo de tener la enfermedad.

Complicaciones

El síndrome alfa-gal puede causar anafilaxia inducida por los alimentos, una emergencia médica para la cual se necesita tratamiento con una inyección de epinefrina (adrenalina), como EpiPen, Auvi-Q y otros, y una visita a la sala de emergencias.

Los signos y síntomas de la anafilaxia pueden incluir lo siguiente:

  • Constricción de las vías respiratorias
  • Hinchazón de la garganta que dificulta la respiración
  • Un marcado descenso de la presión arterial (choque)
  • Pulso acelerado
  • Mareos, aturdimiento o pérdida del conocimiento

En función de las investigaciones recientes, los médicos creen que algunas personas que tienen anafilaxia de forma frecuente y sin explicación pueden presentar síndrome alfa-gal no diagnosticado.

Prevención

La mejor manera de prevenir el síndrome de alfa-gal es evitar las áreas donde viven las garrapatas, en especial las áreas boscosas, con muchos arbustos y césped sin cortar. Estas son algunas precauciones que se pueden tomar para disminuir el riesgo de contraer el síndrome de alfa-gal:

  • Cúbrete. Cuando estés en áreas boscosas o con mucho césped, usa zapatos y pantalones largos metidos en las medias, remeras de manga larga, sombrero y guantes. Sigue los senderos y evita caminar a través de arbustos y césped largos. Usa una correa para tu perro.
  • Usa repelentes de insectos. Aplica repelente de insectos con una concentración de 20 % o más de dietiltoluamida en la piel. Los padres deben aplicar repelente a los hijos evitando las manos, los ojos y la boca. Ten en cuenta que los repelentes químicos pueden ser tóxicos, por lo que debes seguir las indicaciones con atención. Aplica productos con permetrina a la ropa o compra ropa pretratada.
  • Haz el mayor esfuerzo para erradicar las garrapatas de tu jardín. Elimina los arbustos y las hojas donde viven las garrapatas. Mantén las pilas de leña en zonas soleadas.
  • Revísate, revisa a tus hijos y a tus animales domésticos para detectar la presencia de garrapatas. Ten especial atención después de estar en áreas boscosas o con mucha vegetación.
  • Es de gran utilidad ducharse tan pronto como se regresa a casa. A menudo, las garrapatas permanecen sobre la piel durante horas antes de agarrarse. Las garrapatas que no están agarradas pueden eliminarse con una ducha en la que usas un paño de baño.
  • Quita la garrapata cuanto antes con una pequeña pinza. Sostén a la garrapata cerca de la cabeza o la boca con suavidad. No aplastes a la garrapata, tira de ella con cuidado y sin interrupciones. Una vez que quitaste la garrapata entera, deséchala y aplica un antiséptico en la zona de la picadura.

Diagnóstico

Para diagnosticar el síndrome de alfa-gal, los médicos se guían por tus antecedentes personales y ciertas pruebas.

Para empezar, el médico te preguntará si estuviste expuesto a garrapatas, cuáles son los signos y los síntomas que tienes, y cuánto tiempo tardaron en aparecer los síntomas después de haber consumido carne roja u otros productos derivados de mamíferos. También es posible que te realice una exploración física.

Entre las pruebas adicionales que se utilizan en la evaluación del síndrome alfa-gal se incluyen los siguientes:

  • Análisis de sangre. Con un análisis de sangre se puede determinar y medir la cantidad de anticuerpos contra alfa-gal en el torrente sanguíneo. Este es el análisis principal que se usa para diagnosticar el síndrome de alfa-gal.
  • Prueba cutánea. El médico te pincha la piel y la expone a pequeñas cantidades de sustancias que fueron extraídas de carne roja fresca o de venta comercial. Si tienes alergia, te saldrá un bulto elevado (roncha) en el lugar donde te pincharon. También es posible que el médico o el alergólogo te haga una prueba en la piel para detectar una reacción alérgica a distintos tipos de carne roja, porque hay diferentes tipos de alergias a la carne.

Tratamiento

Al igual que con cualquier alergia alimentaria, el tratamiento del síndrome de alfa-gal consiste en evitar los alimentos que te causan reacción. Revisa siempre las etiquetas de los ingredientes de los alimentos comprados en la tienda para asegurarte de que no contienen carne roja o ingredientes basados en carne tales como carne de vaca, cerdo, cordero, carne de vísceras o gelatinas. Revisa los cubitos de caldo, los paquetes de salsa y los ingredientes de sabor en los productos preenvasados. Pídele a tu médico o alergista una lista de los alimentos que debes evitar, incluidos los extractos de carne utilizados para saborizar. Los nombres de algunos ingredientes hacen que sea difícil reconocerlos como ingredientes a base de carne.

Debes tener sumo cuidado cuando comas en restaurantes y reuniones sociales. Muchas personas no entienden la gravedad de una reacción alimentaria alérgica, y pocos saben que las alergias a la carne existen. Incluso una pequeña cantidad de carne roja puede causar una reacción grave.

Si te preocupa que un alimento pueda contener algo a lo que eres alérgico, no lo pruebes. Ve preparado a los eventos sociales para evitar el riesgo de exposición. Por ejemplo, si asistes a una fiesta donde los invitados preparan la comida en una superficie de cocción compartida, lleva tu propia comida precocida.

Para una reacción alérgica grave, es posible que necesites una inyección de epinefrina de emergencia y una visita a la sala de emergencias. Muchas personas con alergias llevan un autoinyector de epinefrina (EpiPen, Auvi-Q, otros). Este dispositivo consiste en una jeringa y una aguja oculta que inyecta una dosis única de medicamento cuando se presiona contra el muslo. Una vez que te hayan diagnosticado el síndrome de alfa-gal, es probable que tu médico o alergista te receten un autoinyector de epinefrina.

Los síntomas del síndrome de alfa-gal pueden disminuir o incluso desaparecer con el tiempo si no se reciben más mordeduras de garrapatas portadoras de alfa-gal. Algunas personas con esta afección han podido volver a comer carne roja y otros productos de mamíferos después de uno o dos años sin mordeduras adicionales.

Preparación antes de la cita

Para aprovechar al máximo tu cita, es aconsejable ir bien preparado. A continuación, presentamos información para ayudarte a prepararte para la cita, y para que sepas qué puedes esperar del médico.

  • Descripción de tus síntomas. Prepárate para explicarle al médico qué ocurrió luego de comer carne roja, incluso cuánto tiempo pasó hasta que apareció la reacción. Descríbele qué tipo de carne roja comiste y el tamaño de la porción.
  • Antecedentes de picaduras de garrapatas o posible exposición a picaduras. El médico necesitará saber dónde pasaste tiempo al aire libre y con qué frecuencia, así como cuántas picaduras de garrapatas sabes que has tenido.
  • Haz una lista de todos los medicamentos que tomes. Incluye las vitaminas o los suplementos.
  • Si es posible, pídele a un familiar o a un amigo que te acompañe. En ocasiones, puede ser difícil recordar toda la información que se te proporciona durante una cita. Quizás la persona que te acompaña recuerde información que tú pasaste por alto u olvidaste.
  • Anota cualquier pregunta que se te ocurra.

Estas son algunas preguntas básicas que puedes hacerle al médico:

  • ¿Es posible que mis síntomas sean causados por la alergia a la carne roja?
  • ¿Qué otro factor podría estar causando los síntomas?
  • ¿Qué pruebas necesito hacerme?
  • ¿Cuál es el mejor tratamiento?
  • ¿Debería consultar a un especialista?
  • ¿Existe alguna alternativa genérica al medicamento que me recetan?
  • ¿Hay algún folleto u otro material impreso que pueda llevarme? ¿Qué sitios web me recomienda?
  • ¿Necesito llevar un autoinyector de epinefrina?

Qué esperar de tu médico

Es probable que tu médico te haga varias preguntas, incluidas las siguientes:

  • ¿Cuándo comenzaste a notar los síntomas?
  • ¿Qué tipo de carne y qué cantidad comiste antes de que aparecieran los síntomas?
  • Después de comer carne roja, ¿cuánto tardaron en aparecer los síntomas?
  • ¿Actualmente pasas tiempo o has pasado tiempo anteriormente al aire libre en áreas infestadas de garrapatas?
  • ¿Te ha picado una garrapata anteriormente? ¿Cuántas veces? ¿Qué aspecto tenían estas garrapatas?
  • ¿Tomaste algún medicamento para la alergia de venta libre, como los antihistamínicos, y de ser así, fueron de ayuda?
  • ¿Parece que tu reacción se desencadena solo por la carne roja o también lo hace por otros alimentos?
  • ¿Qué tan graves son tus síntomas?
  • ¿Hay algo que parezca mejorar tus síntomas?
  • ¿Hay algo que parezca empeorar tus síntomas?

Qué puedes hacer mientras tanto

Si sospechas que tienes el síndrome de alfa-gal, evita comer carne roja hasta la consulta con el médico. Si tienes una reacción grave, busca ayuda de emergencia.

Last Updated Oct 8, 2021


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