Piojos de la cabeza

Perspectiva general

Los piojos de la cabeza son pequeños insectos que se alimentan de sangre del cuero cabelludo. La infestación de piojos de la cabeza, llamada «pediculosis en la cabeza», afecta con mayor frecuencia a los niños y, por lo general, es el resultado de la transmisión directa de piojos del cabello de una persona al cabello de otra.

La infestación de piojos de la cabeza no es un signo de falta de higiene personal o de un ambiente de vida antihigiénico. Los piojos de la cabeza no transmiten enfermedades infecciosas bacterianas ni virales.

Existen medicamentos recetados y de venta libre para tratar los piojos de la cabeza. Es importante respetar atentamente las instrucciones del tratamiento para eliminar los piojos y los huevos del cuero cabelludo.

Existen muchos remedios caseros o naturales para tratar la infestación de piojos de la cabeza, pero la evidencia clínica de su eficacia es poca o ninguna.

Liendres en el cabello

Los piojos de la cabeza se alimentan de la sangre del cuero cabelludo. La hembra pone huevos (liendres) que se adhieren a los tallos del cabello.

Síntomas

Es posible que no te des cuenta si tienes una infección de piojos. Sin embargo, los signos y síntomas frecuentes pueden ser:

  • Picazón. La picazón en el cuero cabelludo, cuello y orejas es el síntoma más frecuente. Esta es una reacción alérgica a la saliva del piojo. Cuando una persona se infesta por primera vez, la picazón puede ocurrir de dos a seis semanas después del contagio.
  • Piojos en el cuero cabelludo. Los piojos son visibles, pero pueden ser difíciles de detectar porque son pequeños, evitan la luz y se mueven rápidamente.
  • Huevos de piojos (liendres) en el tallo del cabello. Las liendres se adhieren a los tallos de los cabellos. Las liendres que están incubando pueden ser difíciles de ver porque son muy pequeñas. Son más fáciles de detectar alrededor de las orejas y en la línea del cabello en la nuca. Las liendres vacías pueden ser más fáciles de detectar porque son de color más claro y están más alejadas del cuero cabelludo. Sin embargo, la presencia de liendres no necesariamente indica una infestación activa.

Cuándo consultar al médico

Visita al médico antes de empezar el tratamiento si sospechas que tú o tu hijo tienen una infestación de piojos en la cabeza. Los estudios demuestran que muchos niños han sido tratados por piojos en la cabeza con medicamentos de venta libre o remedios caseros cuando no tenían una infestación activa.

A menudo las liendres se confunden con:

  • Liendres muertas o vacías de una infestación anterior
  • Caspa
  • Residuos de productos para el cabello
  • Tejido capilar muerto sobre un tallo capilar (desechos capilares)
  • Tejido de costras, polvo u otros desechos
  • Otros insectos pequeños en el cabello

Causas

Un piojo de la cabeza es un insecto oscuro o grisáceo del tamaño de una semilla de fresa. Se alimenta de sangre humana que extrae del cuero cabelludo. El piojo hembra produce una sustancia pegajosa que adhiere cada huevo a un tallo del pelo. Un huevo se une aproximadamente a 3/16 de pulgada (4 milímetros) de la base del tallo, un entorno que brinda la temperatura ideal para incubar el huevo.

El ciclo de vida del piojo

Un huevo de piojo eclosiona después de ocho o nueve días. Lo que emerge es una forma inmadura del piojo llamado ninfa. La ninfa se convierte en un piojo adulto maduro después de nueve a 12 días, y un adulto vive de tres a cuatro semanas.

Transmisión

Los piojos de la cabeza se arrastran, pero no pueden saltar ni volar. Muy a menudo, la transmisión de un piojo de la cabeza de una persona a otra es por contacto directo. Por lo tanto, la transmisión es más a menudo dentro de una familia o entre los niños que tienen contacto cercano en la escuela o al jugar.

No es probable la transmisión indirecta, pero los piojos pueden propagarse de una persona a otra por elementos como:

  • Sombreros y bufandas
  • Cepillos y peines
  • Accesorios para el cabello
  • Auriculares
  • Almohadas
  • Tapicería
  • Toallas

La transferencia indirecta también podría ocurrir entre las prendas de vestir que se guardan juntas. Por ejemplo, los sombreros o bufandas colgados en la misma percha o guardados en el mismo armario de la escuela podrían servir como medios para contagiarse los piojos.

Las mascotas domésticas, como los perros y los gatos, no transmiten piojos de la cabeza.

Factores de riesgo

Dado que la pediculosis se propaga principalmente por el contacto entre cabezas, el riesgo de transmisión es mayor entre los niños que juegan entre sí o que van juntos a la escuela. En los Estados Unidos, los casos de pediculosis se producen con mayor frecuencia en niños que asisten del preescolar a la escuela secundaria.

Complicaciones

Si tu hijo se rasca el cuero cabelludo que le pica por una infestación de piojos de la cabeza, es posible que se lastime la piel y contraiga una infección.

Prevención

Es difícil prevenir el contagio de piojos en niños que asisten a guarderías y escuelas, porque existe mucho contacto cercano. La posibilidad de transmisión indirecta mediante objetos personales es baja.

No obstante, es una buena práctica que los niños cuelguen su ropa en una percha diferente de la de la ropa de otros niños, y que no compartan peines, cepillos, sombreros y bufandas. La preocupación por el contagio de piojos no se considera una buena razón para evitar compartir un casco de protección para la cabeza al practicar deportes o andar en bicicleta cuando es necesario compartirlos.

Diagnóstico

De acuerdo con las pautas de la American Academy of Pediatrics (Academia Estadounidense de Pediatría), la regla de oro para diagnosticar una infestación activa de piojos de la cabeza es la identificación de una ninfa viva o de un piojo adulto.

Estas pautas recomiendan un examen del cabello húmedo lubricado con productos tales como un acondicionador capilar estándar. El médico peinará cuidadosamente el cabello de tu hijo con un peine de dientes finos (peine para liendres) desde el cuero cabelludo hasta la punta del cabello. Si no se encuentra ningún piojo vivo, es probable que el médico repita el examen completo en una segunda consulta.

Identificación de las liendres

El médico también buscará liendres en el cabello de tu hijo. Para encontrar liendres, el médico puede usar una luz especializada llamada «luz de Wood», que hace que las liendres aparezcan azuladas. Pero la identificación de las liendres no necesariamente confirma el diagnóstico de una infestación activa.

Una liendre viva necesita estar cerca del cuero cabelludo para incubar. Las liendres que se encuentran a más de aproximadamente 1/4 de pulgada (6 mm) del cuero cabelludo están probablemente muertas o vacías. Las liendres sospechosas pueden examinarse con un microscopio para determinar si están vivas, prueba de una posible infestación activa.

Si no se encuentran liendres vivas, probablemente hayan quedado de una infestación previa y no constituyen evidencia de una infestación activa.

Tratamiento

El médico probablemente recomendará un medicamento de venta libre (que se vende sin receta) que mate los piojos y algunos de los huevos. Estos medicamentos pueden no matar los huevos recién puestos. Por lo tanto, un segundo tratamiento adecuadamente programado es a menudo necesario para matar ninfas después de que eclosionan, pero antes de que se conviertan en piojos adultos.

Algunos estudios sugieren que el momento ideal para iniciar un segundo tratamiento es nueve días después del primero, pero también existen otros esquemas para volver a realizar el tratamiento. Pídele al médico instrucciones escritas para un esquema de tratamiento recomendado.

Productos que se venden sin receta

Los medicamentos que se venden sin receta se basan en la piretrina, un compuesto químico que se extrae de la flor del crisantemo y que es tóxico para los piojos. Lava el cabello de tu hijo con champú sin acondicionador antes de utilizar uno de estos tratamientos. Enjuagar el cabello con vinagre blanco antes del lavado puede ayudar a disolver el adhesivo que pega las liendres a los tallos del cabello. Sigue las instrucciones del paquete sobre cuánto tiempo debes dejar el medicamento en el cabello, y enjuaga el cabello de tu hijo sobre un lavabo con agua tibia.

Los medicamentos que se venden sin receta constan de lo siguiente:

  • Permetrina (Nix). La permetrina es una versión sintética de la piretrina. Los efectos secundarios pueden ser enrojecimiento y picazón del cuero cabelludo.
  • Piretrina con aditivos (Rid, A200 Lice Treatment). En este medicamento que se vende sin receta, la piretrina se combina con otro producto químico que aumenta la toxicidad. Los efectos secundarios pueden comprender picazón y enrojecimiento del cuero cabelludo. La piretrina no debe usarse si tu hijo es alérgico al crisantemo o a la ambrosía.

Medicamentos con receta

En algunas regiones geográficas, los piojos desarrollaron resistencia a los medicamentos de venta libre. Además, el tratamiento con medicamentos de venta libre puede fallar debido a un consumo inadecuado, como no repetir el tratamiento en el momento adecuado.

Si falló el consumo correcto de un tratamiento con medicamentos de venta libre, el médico puede recomendarte un tratamiento con medicamentos recetados. Algunos de ellos son los siguientes:

  • Alcohol bencílico (Ulesfia). Este producto es no tóxico para los piojos, pero los mata al dejarlos sin oxígeno. Los efectos secundarios pueden incluir enrojecimiento y picazón del cuero cabelludo. Se demostró que el uso de alcohol bencílico para desinfectar dispositivos médicos causa convulsiones y otras reacciones graves en los recién nacidos. Por lo tanto, el tratamiento contra la pediculosis capilar con alcohol bencílico no está aprobado para su uso en niños menores de 6 meses de edad.
  • Ivermectina (Sklice). La ivermectina está aprobada para su uso en personas de 6 meses de edad o más. Se puede aplicar una vez sobre el cabello seco y se debe enjuagar con agua luego de 10 minutos.
  • Spinosad (Natroba). El spinosad está aprobado para su uso en personas de seis meses de edad o más. Se puede aplicar sobre el cabello seco y se debe enjuagar con agua tibia luego de 10 minutos. Mata los piojos y las liendres vivas y, por lo general, no se necesita repetir el tratamiento.
  • Malatión (Ovidio). El malatión está aprobado para su uso en personas de 6 años de edad o más. Se aplica el champú con medicamento, se deja secar naturalmente y se enjuaga después de ocho a doce horas. El medicamento tiene un alto contenido de alcohol, por lo que no se puede usar con un secador de pelo o cerca de una llama abierta.
  • Lindano. Este champú con medicamento tiene un riesgo de efectos secundarios graves, incluidas convulsiones, y se usa solo cuando otros tratamientos fallaron. No está recomendado por la Academia Americana de Pediatría para uso en niños. La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) advierte que no se debe usar en personas que pesen menos de 50 kg (110 lb), estén embarazadas o en periodo de lactancia, tengan una historia clínica de convulsiones o estén infectados de VIH.

Estilo de vida y remedios caseros

Si prefieres evitar el uso de medicamentos para tratar la infestación de piojos, puedes considerar un tratamiento casero alternativo. Hay poca evidencia clínica, o ninguna, sobre la efectividad de esos tratamientos.

Peinar pelo mojado

Peinar el pelo mojado con un peine de dientes finos para liendres quizás quite los piojos y algunas liendres. La investigación sobre la efectividad de este método no ha dado resultados definitivos.

El cabello debe estar mojado y debe usarse algún producto para lubricarlo, como acondicionador. Peina la cabeza completa desde el cuero cabelludo hasta la punta del cabello al menos dos veces por sesión. El proceso deberá repetirse cada tres a cuatro días durante varias semanas — como mínimo por dos semanas más una vez que no se encuentren más piojos.

Aceites esenciales

Estudios clínicos a pequeña escala han indicado que ciertos aceites vegetales naturales pueden tener un efecto tóxico sobre los piojos y las liendres. Estos productos incluyen:

  • Aceite de árbol de té
  • Aceite de anís
  • Aceite de ylang ylang
  • Nerolidol, un compuesto químico que se encuentra en los aceites de muchas plantas

No se exige que estos productos cumplan con los requisitos de seguridad, eficacia y fabricación de medicamentos aprobados por la FDA.

Agentes de sofocación

Hay varios productos domésticos que se usan para tratar la infestación con piojos. El razonamiento es que estos productos les quitan el aire a los piojos y a las liendres en incubación. El producto se aplica sobre el cabello, se envuelve la cabeza con un gorro de ducha y se deja actuar durante la noche. Algunos de los productos que se usan con este fin son:

  • Mayonesa
  • Aceite de oliva
  • Mantequilla
  • Vaselina

En un estudio de laboratorio, se descubrió que, de estos productos, únicamente la vaselina resultó eficaz para matar una cantidad considerable de piojos. No hay mucha evidencia clínica sobre la eficacia de esos tratamientos, y no se sabe con certeza si los efectos informados son resultado del producto o de los varios lavados y peinados que se requieren para eliminar los productos aceitosos del cabello.

Deshidratación

Otra opción es utilizar una máquina que usa una aplicación de aire caliente que mata a los piojos y sus liendres por deshidratación. El uso de esta máquina requiere una capacitación especial y actualmente está disponible solo en centros profesionales de tratamiento contra piojos.

La máquina usa un aire que es más frío que el de la mayoría de los secadores de cabello y a un volumen mucho mayor para secar los piojos hasta que mueran. No debe utilizarse un secador de cabello común para lograr este resultado, ya que el aire estará demasiado caliente y podría quemar el cuero cabelludo.

Productos peligrosos que hay que evitar

Los productos inflamables, como queroseno o gasolina, nunca deben usarse para matar piojos o eliminar liendres

Limpieza del hogar

Por lo general, los piojos no viven más de un día sin alimentarse del cuero cabelludo, y las liendres no sobreviven si no se incuban a la temperatura que hay cerca del cuero cabelludo. Por lo tanto, las posibilidades de que los piojos sobrevivan en objetos del hogar son pocas.

Como precaución, puedes lavar los artículos que la persona afectada haya usado durante los últimos dos días. Las recomendaciones de limpieza incluyen las siguientes:

  • Lava los artículos con agua caliente. Lava con agua caliente y jabón la ropa de cama, los muñecos de peluche y la ropa en general, a por lo menos 130 °F (54,4 °C), y sécalos con aire muy caliente.
  • Limpia los artículos de cuidado del cabello. Limpia peines, cepillos y accesorios para el cabello con agua caliente y jabón.
  • Guarda artículos en bolsas de plástico selladas. Guarda en bolsas de plástico selladas durante dos semanas los artículos que no se puedan lavar.
  • Pasa la aspiradora. Pasa la aspiradora con cuidado sobre el piso y los muebles tapizados.

Preparación antes de la cita

Consulta con el médico de familia o con el pediatra si sospechas que tu hijo tiene piojos de la cabeza. La mejor práctica para determinar si un niño tiene una infestación activa de piojos de la cabeza es la identificación de una ninfa viva o de un piojo adulto. El médico puede inspeccionar minuciosamente el cabello de tu hijo y, si es necesario, examinar elementos sospechosos bajo un microscopio antes de confirmar un diagnóstico de infestación de piojos.

Last Updated Dec 1, 2018


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