Tos crónica

Perspectiva general

Se habla de tos crónica cuando la tos dura 8 semanas o más en adultos, o 4 semanas en niños.

La tos crónica es más que una molestia. La tos crónica puede interrumpir el sueño y dejarte exhausto. Los casos graves de tos crónica pueden incluir vómitos, aturdimiento y hasta fracturas de costillas.

Aunque a veces puede ser difícil identificar el problema que provoca la tos crónica, las causas más frecuentes son el tabaquismo, el goteo nasal posterior, el asma y el reflujo de ácido estomacal. Por suerte, la tos crónica generalmente desaparece una vez tratado el problema no diagnosticado.

Síntomas

A chronic cough can occur with other signs and symptoms, which may include:

  • A runny or stuffy nose
  • A feeling of liquid running down the back of your throat (postnasal drip)
  • Frequent throat clearing and sore throat
  • Ronquera
  • Wheezing and shortness of breath
  • Heartburn or a sour taste in your mouth
  • In rare cases, coughing up blood

Cuándo consultar al médico

See your doctor if you have a cough that lingers for weeks, especially one that brings up sputum or blood, disturbs your sleep, or affects school or work.

Causas

Tener tos ocasional es normal: te ayuda a eliminar sustancias irritantes y secreciones de los pulmones y previene infecciones.

No obstante, si persiste por varias semanas, la tos suele deberse a un problema médico. En muchos casos, es posible que la tos tenga más de una causa.

A continuación, se enumeran las causas, que por sí solas o en conjunto, son responsables de la mayoría de los casos de tos crónica:

  • Goteo nasal posterior. Cuando la nariz o los senos paranasales producen un exceso de mucosidad, esta gotea por la parte posterior de la garganta y desencadena el reflejo de la tos. Esta afección también se llama «síndrome de tos de vías respiratorias superiores».
  • Asma. La tos relacionada con el asma puede aparecer o desaparecer en función de la estación del año, aparecer luego de una infección de vías respiratorias superiores o empeorar con la exposición al aire frío o ciertas sustancias químicas o fragancias. Existe un tipo de asma (variante tusígena del asma), en que la tos es el síntoma principal.
  • Enfermedad de reflujo gastroesofágico. En esta afección frecuente, los ácidos del estómago vuelven al tubo que conecta el estómago con la garganta (esófago). La irritación constante puede provocar tos crónica. Por su parte, la tos empeora la enfermedad de reflujo gastroesofágico y se crea así un círculo vicioso.
  • Infecciones. La tos puede durar más que otros síntomas de neumonía, gripe, resfrío u otras infecciones de las vías respiratorias superiores. Una causa frecuente, aunque muchas veces no identificada, de la tos crónica en adultos es la tos ferina.
  • Fármacos para la presión arterial. Se sabe que los inhibidores de la enzima convertidora de angiotensina (IECA), que suelen recetarse para la presión arterial alta y la insuficiencia cardíaca, causan tos crónica en algunas personas.
  • Bronquitis crónica. Esta inflamación de larga data de las vías respiratorias principales (bronquios) causa una tos que produce expectoración coloreada. La mayoría de las personas que padecen bronquitis crónica son o fueron fumadores. La bronquitis crónica forma parte del espectro de la enfermedad pulmonar relacionada con el tabaquismo llamada «enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)». El término también abarca el enfisema; la bronquitis crónica y el enfisema suelen coexistir en las personas que padecen EPOC y son o fueron fumadores.

Con menos frecuencia, la tos crónica puede deberse a:

  • Aspiración (de alimentos, en adultos; de cuerpos extraños, en niños)
  • Bronquiectasia (vías respiratorias dañadas)
  • Bronquiolitis
  • Fibrosis quística
  • Reflujo larigofaríngeo (ácido estomacal que pasa a la garganta)
  • Cáncer de pulmón
  • Bronquitis eosinófiílica no asmática (inflamación de las vías respiratorias no causada por el asma)
  • Sarcoidosis (acumulación de células inflamatorias en distintas partes del cuerpo, mayormente, en los pulmones)

Factores de riesgo

Ser fumador o exfumador es uno de los principales factores de riesgo de la tos crónica. La exposición frecuente al humo pasivo también puede provocar tos y daño pulmonar.

Las mujeres tienen una tendencia a ser más sensibles al mecanismo reflejo de las tos, por lo tanto, son más propensas a desarrollar tos crónica que los hombres.

Complicaciones

Tener una tos persistente puede dejarte exhausto. La tos puede interrumpir el sueño y provocar diversos problemas, entre ellos:

  • Dolor de cabeza
  • Mareos
  • Traspiración excesiva
  • Pérdida del control de la vejiga (incontinencia urinaria)
  • Fractura de costillas
  • Desmayos (síncope)

Diagnóstico

El médico te preguntará sobre tus antecedentes de salud y realizará un examen físico. El doctor quizás también pida que se hagan exámenes para detectar la causa de tu tos crónica.

Pero muchos doctores optan por comenzar el tratamiento para una de las causas comunes de la tos crónica en lugar de pedir análisis costosos. Si el tratamiento no funciona, tal vez te hagan exámenes para determinar causas menos comunes.

Exámenes de detección por imágenes

  • Radiografías.Si bien una radiografía de tórax de rutina no revelará las causas más frecuentes de la tos — como el goteo nasal posterior, el reflujo ácido o el asma — se puede usar para detectar cáncer de pulmón, neumonía y otras enfermedades pulmonares. Una radiografía de los senos paranasales puede detectar evidencia de una infección en estos.
  • Exploración por tomografía computarizada.La exploración por tomografía computarizada se puede usar para examinar los pulmones y detectar afecciones que pueden producir tos o acumulaciones infecciosas en las cavidades sinusales.

Pruebas de la función pulmonar

Estos exámenes simples y no invasivos se usan para diagnosticar asma y EPOC. Miden cuánto aire pueden contener tus pulmones, y la rapidez con que puedes exhalar.

Quizás tu doctor pida que te hagas una prueba de provocación para asma, que mide lo bien que puedes respirar antes y después de inhalar el medicamento metacolina (Provocolina).

Análisis de laboratorio

Si la mucosidad que expectoras es de color, el médico puede analizar una muestra de ella para detectar bacterias.

Prueba de alcance

Si el doctor no puede encontrar una explicación para tu tos, se puede considerar hacer pruebas especiales con endoscopio para buscar causas posibles.

Estas pruebas usan un tubo fino y flexible equipado con luz y una cámara. Con un broncoscopio el médico puede examinar los pulmones y las vías respiratorias. También se puede hacer una biopsia de la capa que recubre tu vía respiratoria (mucosa) para buscar anomalías.

Tu doctor puede usar un rinoscopio para mirar los pasajes nasales y buscar causas de la tos en las vías respiratorias superiores.

Persona utilizando un espirómetro

Un espirómetro es un dispositivo de diagnóstico que mide la cantidad de aire que puedes inhalar y exhalar, así como el tiempo que tomas para exhalar por completo después de haber inhalado profundamente.

Tratamiento

Niños

Como mínimo, generalmente se realizan una radiografía de tórax y espirometría para encontrar la causa de la tos crónica en los niños.

Determinar la causa de la tos crónica es esencial para un tratamiento eficaz. En muchos casos hay más de un trastorno no diagnosticado que puede causar la tos crónica.

Si tomas medicamentos inhibidores de la enzima convertidora de angiotensina, tu doctor quizás te haga cambiar a otro medicamento que no cause tos como efecto secundario.

Los medicamentos usados para tratamiento de la tos crónica incluyen:

  • Antihistamínicos, glucocorticoides y descongestionantes. Estos medicamentos son tratamiento estándar para las alergias y el goteo posnasal.
  • Medicamentos inhalados para el asma. Los tratamientos más eficaces para la tos relacionada con el asma son los glucocorticoides y broncodilatadores, que reducen la inflamación y abren las vías respiratorias.
  • Antibióticos. Si una infección bacteriana está causando tu tos crónica, tu doctor quizás recete antibióticos.
  • Bloquedores de ácido. Cuando los cambios en tu estilo de vida no resuelven el problema del reflujo de ácido, quizás te den un tratamiento con medicamentos que bloquean la producción de ácido. Algunas personas necesitan cirugía para resolver el problema.
  • Supresores de la tos. Si no se puede determinar qué provoca tu tos y te está causando problemas graves, como impedirte que duermas, tu médico quizás te recete un supresor para la tos. Pero no hay evidencia que los medicamentos sin receta para la tos sean efectivos.

Nunca des a los niños menores de 4 años productos sin receta para la tos ni antigripales sin antes consultar con el médico del niño. Estos medicamentos pueden causar daño a los niños pequeños.

Estilo de vida y remedios caseros

Sigue el plan que te dé tu doctor para tratar la causa de tu tos. En el interín, también puedes probar estos consejos para aliviar la tos:

  • Toma líquidos. Los líquidos ayudan la mucosa en la garganta. Los líquidos calientes, como los caldos o el zumo de limón, pueden ayudar a suavizar la garganta.
  • Chupa pastillas para la tos o caramelos duros. Pueden aliviar la tos seca y suavizar la garganta irritada..
  • Humedece el aire. Usa un vaporizador o toma una ducha con mucho vapor.
  • Evita el humo de tabaco. Fumar o respirar el humo de segunda mano irrita los pulmones y puede empeorar la tos causada por otros factores. Si fumas, habla con tu doctor sobre los programas y productos que te puedan ayudar a dejar el hábito.

Preparación antes de la cita

Aunque, al principio, puedes consultar a tu médico de familia, probablemente se te derivará un médico especializado en trastornos pulmonares (neumólogo)

Qué puedes hacer

Es una buena idea escribir una lista que incluya:

  • Descripciones detalladas de tus síntomas
  • Información sobre problemas de salud que hayas tenido
  • Información sobre los problemas de salud de tus padres o hermanos
  • Todos los medicamentos que tomes, incluyendo los medicamentos sin receta y los suplementos dietéticos
  • Preguntas que quieras hacerle al doctor

Qué esperar del médico

Una historia clínica y una exploración física detalladas pueden aportar información importante sobre la tos crónica. El médico puede hacerte algunas de las siguientes preguntas:

  • ¿Cuáles son los síntomas y cuándo comenzaron?
  • ¿Recientemente tuviste influenza o un resfrío?
  • ¿Fumas o fumaste tabaco alguna vez?
  • ¿Alguien en tu hogar o lugar de trabajo es fumador?
  • ¿Estás expuesto a polvos o sustancias químicas en tu hogar o lugar de trabajo?
  • ¿Tienes acidez estomacal?
  • ¿Expectoras algo al toser? Si es así, ¿qué aspecto tiene?
  • ¿Tomas medicamentos para controlar la presión arterial? Si es así, ¿qué tipo de medicamentos tomas?
  • ¿Cuándo se produce la tos?
  • ¿Hay algo que te alivie la tos? ¿Qué tratamientos probaste?
  • ¿Tienes más dificultades para respirar cuando haces un esfuerzo físico? ¿O cuando te expones al aire frío?
  • ¿Cuál es tu historial de viajes?

Last Updated Nov 10, 2018


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