Exploración por tomografía por emisión de positrones

Perspectiva general

Una tomografía por emisión de positrones (TEP) es una prueba por imágenes que ayuda a revelar cómo funcionan los tejidos y órganos. La TEP utiliza un medicamento radioactivo (radiomarcador) para mostrar esta actividad. En ocasiones, esta exploración puede detectar la enfermedad antes de que aparezca en otras pruebas de diagnóstico por imágenes.

El radiomarcador se puede inyectar, tragar o inhalar, según el órgano o tejido que se someta a estudio. El radiomarcador se acumula en áreas del cuerpo con niveles más elevados de actividad química, que a menudo coinciden con áreas enfermas. En una TEP, estas áreas aparecen como puntos brillantes.

La tomografía por emisión de positrones es útil para revelar o evaluar varias enfermedades, como muchos tipos de cáncer, enfermedades cardíacas y trastornos cerebrales. A menudo, las imágenes de la tomografía por emisión de positrones se combinan con exploraciones por tomografía computarizada o resonancia magnética para crear imágenes especiales.

Tomografías por emisión de positrones del cerebro en el caso de la enfermedad de Alzheimer

Una tomografía por emisión de positrones (TEP) permite comparar un cerebro normal (izquierda) con otro afectado por la enfermedad de Alzheimer (derecha). Un aumento de los colores azul y verde muestra una menor actividad metabólica cerebral debido a la enfermedad de Alzheimer.

Por qué se debe hacer

Una tomografía por emisión de positrones (TEP) es una manera efectiva de evaluar la actividad química de determinadas partes del cuerpo. Puede ayudar a identificar diversos trastornos, por ejemplo, muchos tipos de cáncer, la enfermedad cardíaca y los trastornos cerebrales. Las imágenes de una TEP proporcionan una información diferente a la brindada por otros tipos de estudios, como la tomografía computarizada (TC) o las imágenes por resonancia magnética (RM). Una TEP o un estudio combinado de TC-TEP le permiten al médico diagnosticar mejor la afección y evaluar tu enfermedad.

Cáncer

Las células cancerosas se observan como puntos brillantes en las TEP, porque tienen una mayor tasa metabólica que las células normales. Las TEP pueden ser útiles en los siguientes casos:

  • Detección de cáncer
  • Descubrir si el cáncer se diseminó
  • Verificar si un tratamiento oncológico está funcionando
  • Hallar una recurrencia del cáncer

Las tomografías por emisión de positrones deben interpretarse con cuidado porque las enfermedades no cancerosas pueden ser similares al cáncer; además, algunos tipos de cáncer no se observan en esta exploración. Muchos tipos de tumores sólidos se pueden observar en las tomografías por emisión de positrones, entre los que se incluyen:

  • De cerebro
  • De cuello uterino
  • Colorrectal
  • Esofágico
  • Cabeza y cuello
  • Pulmón
  • Linfoma
  • Melanoma
  • Pancreático
  • Próstata
  • Tiroides

Enfermedad cardíaca

Las tomografías por emisión de positrones pueden revelar áreas de disminución del flujo sanguíneo en el corazón. Esta información puede ayudarte a ti y a tu médico a decidir, por ejemplo, si un procedimiento para abrir las arterias coronarias obstruidas (angioplastia) o una cirugía de bypass de la arteria coronaria pueden beneficiarte.

Trastornos cerebrales

Las tomografías por emisión de positrones se pueden utilizar para evaluar determinados trastornos cerebrales, como los tumores, la enfermedad de Alzheimer y las convulsiones.

Imagen de tomografía por emisión de positrones del corazón

Esta imagen de tomografía por emisión de positrones muestra una zona de flujo sanguíneo reducido de una de las arterias que suministra al corazón. Esta información puede ser útil para que los médicos sugieran una cirugía de bypass o una angioplastia para restaurar el flujo sanguíneo.

Riesgos

Para la tomografía por emisión de positrones (TEP), te colocarán un medicamento radioactivo (radiomarcador) en el cuerpo. Debido a que la cantidad de radiación a la que te expones es pequeña, el riesgo de sufrir efectos negativos por esta exposición es bajo. Sin embargo, es posible que el radiomarcador:

  • Cause una reacción alérgica importante, en casos poco frecuentes
  • Exponga a tu futuro bebé a radiación si estás embarazada
  • Exponga a tu hijo a radiación si estás amamantando

Habla con tu médico acerca de los beneficios y riesgos de someterte a una tomografía por emisión de positrones (TEP).

Cómo prepararte

Cuéntale a tu médico:

  • Si alguna vez tuviste una reacción alérgica grave
  • Si no te has sentido bien últimamente o si tienes otra enfermedad, como diabetes
  • Si estás tomando medicamentos, vitaminas o suplementos de hierbas
  • Si estás embarazada o crees que podrías estarlo
  • Si estás amamantando
  • Si le temes a los espacios cerrados (claustrofobia)

El médico te dará instrucciones detalladas para que te prepares para el examen. Una regla general es evitar ejercicios extenuantes durante dos días antes al estudio y dejar de comer unas horas antes del examen.

Lo que puedes esperar

El aparato de tomografía por emisión de positrones (TEP) es una máquina grande que se asemeja a una rosquilla gigante en posición vertical, similar a una máquina de tomografía computarizada (TC). En algunas instituciones médicas, se utiliza un aparato combinado de tomografía computarizada y tomografía por emisión de positrones.

Necesitarás aproximadamente dos horas para el procedimiento, el cual se puede llevar a cabo de manera ambulatoria (sin necesidad de estancia hospitalaria durante la noche). Cuando llegues para que te realicen la exploración, es posible que te pidan lo siguiente:

  • Ponerte una bata de hospital
  • Vaciar la vejiga

Luego, te darán un medicamento radioactivo (radiomarcador). Puedes recibir el medicamento mediante una inyección o pueden solicitarte que lo inhales o lo tragues, según el tipo de radiomarcador que se utilice. Si te inyectan el medicamento, es posible que experimentes una breve sensación de frío que sube por el brazo. Deberás esperar de 30 a 60 minutos para que el cuerpo absorba el radiomarcador.

Cómo prepararte

Durante el procedimiento

Cuando estés listo, te recostarás sobre una angosta camilla acolchada que se desliza hacia el interior del escáner. Durante la exploración, deberás permanecer muy quieto para que las imágenes no salgan borrosas. El estudio lleva unos 30 minutos. La máquina hace sonidos de zumbidos y chasquidos.

Este estudio es indoloro. Si le temes a los espacios cerrados, es posible que sientas cierta ansiedad mientras te encuentres dentro del escáner. Asegúrate de informarle al personal de enfermería o al técnico si sientes ansiedad que te cause molestia. Ellos podrían darte un medicamento que te ayudará a relajarte.

En algunos casos, es posible que te realicen una TC y una TEP en la misma máquina durante la misma consulta. La TC se realizará primero y durará aproximadamente 10 minutos.

Después del procedimiento

Luego del examen, podrás continuar con tu día de manera habitual, a menos que el médico te indique lo contrario. Deberás beber mucho líquido para ayudar a eliminar el radiomarcador del cuerpo.

Resultados

Las imágenes de una tomografía por emisión de positrones (TEP) muestran puntos brillantes en los lugares en los que se acumuló el marcador radioactivo. Estos puntos revelan niveles más altos de actividad química y detallan cómo funcionan los órganos y los tejidos. Un médico especialmente capacitado para interpretar imágenes de exploraciones (radiólogo) le informará los resultados a tu médico.

El radiólogo también puede comparar las imágenes de tu TEP con las de otras pruebas a las que te sometiste recientemente, como una tomografía computarizada (TC) o imágenes por resonancia magnética (RM). O bien, las imágenes pueden combinarse para proporcionar más detalles de tu enfermedad.

Imágenes de una combinación de exploración por tomografía computarizada y tomografía por emisión de positrones.

La combinación de una tomografía por emisión de positrones (TEP) con una exploración por resonancia magnética (RM) o tomografía computarizada (TC) puede facilitar la interpretación de las imágenes. A la izquierda se puede observar una exploración por TC, y la imagen del centro muestra un tomógrafo por emisión de positrones. La imagen de la derecha muestra una exploración combinada por TC y TEP. El punto brillante en el pecho, que se ve mejor en la exploración por TEP y en la exploración combinada por TC y TEP, es cáncer de pulmón.

Last Updated May 24, 2019


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